코로나19 감염자의 면역력은 얼마나 유지되는 걸까?

김은영 기자 / 기사승인 : 2021-09-08 23:36:42
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신종 코로나바이러스에 감염되었다가 회복할 경우, 면역력은 어떻게 되는 걸까? 자연 감염은 백신과 함께 면역력이 생성되는 두 가지 방법 중 하나이다. 하지만 감염되었던 사람은 무조건 코로나19에 대한 면역력이 생기는 걸까?



코로나19의 경우, 회복된 감염자가 재감염 됐다는 보도도 잇따른다. 무증상자들에게는 항체 지속력이 없다는 연구 결과도 있으며, 감염자의 면역력이 3개월, 또는 6개월 밖에 지속되지 않는다는 연구 결과도 있다. 감염이 우리 몸의 면역력을 손상시킨다는 연구도 있다.



▶SARS-CoV-2 감염 후 3개월만에 면역력이 사라진다? 



연구자들은 한 번 감염되고 다시 재생된 유전자들이 오랜 기간 동안 SARS-CoV-2에 대해 면역력이 있다고 확신해 왔다. 중국의 한 연구에서는 이 사실을 의심하며 면역 증명서가 소용이 없을 수 있다고 보고 있다.



백신으로 예방하지 않는 한, 의사들은 코로나19 감염자를 치료하는데 있어서 증상 완화에 한정될 수 있다. 다행인 것은, 환자들이 코로나19 감염 이후 극복하게 되면 SARS-CoV-2에 대한 면역력이 생긴다는 것이다. 다른 코로나바이러스 감염 (SARS, MERS)에 대한 면역력은 최대 3년까지 지속될 수 있다. 전문가들은 이미 회복된 사람들에게 재감염의 위험은 낮다고 본다.



하지만 새로운 연구 결과는 다를 수 있다고 본다. 면역력의 증거는 혈액 내 특정 항체이다. SARS-CoV-2에 감염된 사람들은 보통 감염 후 몇 주 동안 바이러스에 대한 항체를 형성한다. 하지만 항상 그런 것은 아니다. Medrxiv에 발표된 한 연구는 신종 코로나바이러스에 감염되었던 사람들에게서 항체를 발견하지 못했다고 보고했다.



중국의 새로운 연구는 SARS-CoV-2 감염 후의 면역에 대한 의문을 제기하고 있다. 연구원들은 코로나바이러스에 감염되어 증상을 앓고 있는 사람들이 무증상 감염자보다 더 오래 면역력을 유지할 수 있는지 조사했다. 그 결과, 무증상 환자에서 항체 농도는 단시간에 떨어졌고, 일부 환자에서는 3개월 후에 더 이상 항체를 발견하지 못하였다. 다시 말해, 이 바이러스가 전염되면 곧 다시 재 감염될 수 있다는 것을 의미한다.



무증상 그룹에서는 62.2%만이 감염 후 3-4주 내에 혈액에 단기 항체를 가지고 있다는 것을 발견했다. 이는 증상이 있는 환자의 78.4%와 비교된다. 8주 후 무증상 그룹의 항체 수는 이미 81.1% 감소했고, 증상을 가진 사람들은 62.2% 감소했다. 그리고 3개월 후, 무증상 환자의 40%가 항체 수치를 더 이상 확인할 수 없는 수준으로 내려갔지만, 증상 환자의 경우에는 13%정도였다. 또한, 무증상 환자의 경우 면역 방어에 관여하는 세포 단백질이 적어 코로나바이러스에 대한 면역 반응이 약한 것으로 나타났다.



이 연구에 따르면 면역 증명서가 쓸모 없게 되는 것이다. 감염을 겪은 모든 사람들이 미래의 감염으로부터 면역성을 갖는 것은 사실이 아닌 것으로 드러났다. 무증상 감염자들이나 가벼운 증상만 겪는 사람들이 지속적인 보호 면역력을 가지고 있는지 여부는 결정적 문제이다.



그렇다고 항체가 없는 사람들은 면역력이 없다는 뜻은 아니다. 이 연구에서 단 두 달 만에 많은 환자가 항체 감소를 보인 것은 중요하고 우려할 수 있는 점이다. 그러나 혈중 항체가 없더라도 우리의 몸이 기억을 하고 있을 수 있다. 또한 재감염으로부터 보호받기 위해 항체 수치가 얼마나 높아야 하는지에 대한 정보도 아직 없다.

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▶코로나19가 면역력을 파괴하는 방법 



우한 바이러스 연구소의 과학자들은 코로나바이러스가 인간 면역 체계에 심각한 타격을 가하고 있음을 발견했다. 혈액 내 림프구 수치가 일시적 또는 영구적으로 감소하는 림프구 감소증은 코로나19 환자에게 가장 흔한 증상 중 하나이다. 또한, 코로나바이러스 감염에서 회복한 55명을 대상으로 한 조사 결과에 따르면, 혈액 내 면역 세포의 수는 회복 후 몇 주가 지나도 회복되지 않는다.



코로나19 환자들은 임상 회복 후 4-11주가 지나도 림프구에서 유의한 변화를 보였다. 이것은 SARS-CoV-2 감염이 림프구에 깊은 영향을 미치고 장기적인 기능 장애로 이어진다는 것을 시사한다.



러시아 과학연구센터 회장은 코로나바이러스 자체는 면역력을 감소시킬 수 없지만, 신체의 면역 반응 조절을 방해하여 장애를 일으킨다고 말했다. 코로나19 감염 동안, 중증 환자 중 일부는 사이토카인 폭풍에 시달린다. 이것은 신체의 강력한 염증 반응으로 혈전증, 혈관 염증 및 기타 중요한 장기의 문제를 일으키는 병리학적 요인이다.



많은 문제들이 코로나바이러스 자체뿐만 아니라 치료 과정과도 직접적으로 연결되어 있다. 항생제, 적혈구 보존에 사용되는 약물, 모두 신체에 영향을 미친다. 시스템 자체가 복구되려면 최소 6개월이 필요하다.



전문가들은 종종 코로나바이러스를 인간 면역 결핍 바이러스와 비교한다. 특히, 프랑스의 바이러스학자이자 2008년 노벨상 수상자인 Luc Montagnier는 코로나19가 실험실에서 만들어졌다고 하며, HIV 요소가 포함되어 있다고 발표했다. 하지만 과학계는 이 아이디어에 동의하지 않았다.



코로나19는 급성 및 단기 감염을 일으키는 바이러스이다. 현재까지 급성기에서 만성으로 넘어가는 코로나바이러스 사례는 단 한 건도 발생하지 않았다.



이 병원체는 거의 모든 장기와 조직에 영향을 미친다. 이는 SARS-CoV-2가 달라붙는 세포 표면의 수용체가 거의 모든 조직에 존재하기 때문이다. 이와 관련하여 면역계의 세포도 감염되어 실제로 사망을 일으킬 수 있다. 그러나 코로나바이러스의 경우, 오랜 시간이 걸리더라도 면역 체계 회복이 가능하다. 활성화 후 면역 세포는 오래 살지 않고 사라지거나 ‘기억 세포’가 된다. 이것이 우리가 면역이라고 부르는 것이다.



현재 전문가들은 바이러스에 대한 면역 반응을 이해하기 위해 코로나19에서 회복된 환자의 몸에서 감염 과정을 주의 깊게 연구하고 있다. 코로나바이러스를 겪은 환자들은 몸을 돌보는 기본적인 규칙을 준수함으로써 신체 기능을 향상시킬 수 있다. 일반적으로, 바이러스 감염 후 면역 체계를 유지하기 위한 권장 사항은 감염되기 전과 동일하다. 신선한 공기, 건강한 수면, 적절한 영양. 그러나 가장 중요한 것은 이미 코로나바이러스로 고통 받은 사람들의 스트레스를 줄여야 한다는 것이다.



바이러스 감염 후, 면역 방어의 감소는 매우 흔하다. 일부 2차 세균 감염, 헤르페스 분화가 나타날 수 있다. 일반적으로 몸을 회복하기 위해서는 시간이 필요하다. 어떤 면역 조절제와 면역 자극제보다는 자연적으로 회복되는 것을 추천한다.

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